Onderzoeker-ondernemer in the spotlight: Arno Penders

Co-founder van Creative Therapy, Arno Penders, vertelt over zijn parcours van academicus tot ondernemer.

Ondernemers lijken immer positieve homines universalis, die geen uitdaging uit de weg gaan. In deze reeks zoeken we uit of dat effectief wel zo is. Meer specifiek bij ondernemers bij wie de kiemen van hun business ontstaan zijn vanuit hun studies. Was hun opstart écht een geëffend pad of eerder een hobbelig parcours? Zit ondernemen in het bloed, of kun je het ook leren? En, wat maakte dat ze de switch maakten naar de risicovolle wereld van ondernemen? Vandaag leggen we Arno Penders van Creative therapy het vuur aan de schenen. Ontdek hier Arno’s verhaal over het beste moment om te ondernemen, het belang van je mond open te doen en gamen.

Creative Therapy, UGent spin-off met een missie

Wat als je van je passie je beroep kon maken? Het is een droom van velen! En Arno Penders van Creative therapy is één van die gelukkigen. Wat begon als een studieproject in de opleiding Industrieel Ontwerpen in 2015, is vandaag een up & running spin-off van de UGent. Bedenk een creatieve oplossing om repetitieve therapie-oefeningen uitdagender te maken – dat was de concrete vraag vanuit de onderzoeksgroep Revaki van de UGent. 'Daarnaast merkten we dat het voor therapeuten interessant zou zijn om meer inzicht te krijgen in de vooruitgang van de patiënten.' Creative therapy geeft daar vandaag het antwoord op met Matti, een mat propvol sensoren die kinderen uitdaagt. Leuke games op maat van hun ontwikkeling zetten hun hele lijf in beweging, én ze genereren tegelijk data voor hun therapeuten. Arno waagde de sprong naar het ondernemerschap niet alleen. Samen met professor Jelle Saldien, PhD’er Jamil Joundi & Sébastien Michiels zette hij zijn schouders onder Creative therapy.

Fun & revalidatie op maat van de patiënt

Zoals bij alle goede uitvindingen lijkt het product zo simpel dat je je zou afvragen waarom het niet eerder bedacht werd. ‘Nu wordt tijdens therapie soms weleens een Wii bovengehaald. Maar doordat het gericht is op kinderen met een normale ontwikkeling, raken kinderen met ontwikkelingsstoornissen al snel gedemotiveerd. Terwijl ze écht hun best gedaan hebben,’ vertelt Arno. ‘Het unieke aan deze mat is dat je een vlak hebt van 1m30 op 1m30 dat accuraat de druk meet. Door het spelen van de games meten we via de voetafdruk het evenwicht, de snelheid, de accuraatheid,… van de patiënten. Deze metingen vormen op hun beurt de basis waarop therapeuten beslissen om de moeilijkheidsgraad van de games aan te passen aan het niveau van de patiënt. Zo kun je hen blijven motiveren om te verbeteren.’ En als therapeut volg je alles veel efficiënter op. Alle data worden automatisch in kaart gebracht, zodat je ook echt meer tijd kunt vrijmaken voor de patiënt zelf.

All data (balance, speed, accuracy, ...) are mapped automatically

All data (balance, speed, accuracy, ...) are mapped automatically

Van idee tot business

Ideeën spuien is één ding. Maar het vergt inzicht, passie en doorzettingsvermogen om van een cool idee ook effectief een wervende business te maken. Ondernemen zat hem ook niet meteen in het bloed, maar dit product, Matti, bleef hem wel uitermate boeien. Met die passie zat het dus goed! Met ouders die allebei in de zorgsector werken is dat ook niet verwonderlijk. Via Creative therapy kon Arno verder doen waar hij goed in is: ontwerpen, uitzoeken hoe je producten kunt verbeteren,… en toch een verschil maken.

Inzicht via Durf Ondernemen

Inzicht is een andere zaak. ‘De juiste mensen vinden die je daarbij kunnen helpen is cruciaal. Durf Ondernemen van de UGent is daar een krak in!’, volgens Arno. Het keuzevak Dare to start volgen was dan ook een ongelofelijke zege in hun traject als ondernemer. Het gaf hem en zijn kompanen de vrijheid om verder te exploreren, Matti te optimaliseren, en hun businessmodel op poten te zetten zonder enige druk van buitenaf. Studiepunten behalen, dat wel uiteraard, maar dat is nog iets anders dan omzet genereren, lonen uitbetalen en zorgen voor een positieve balans op het einde van de rit.

Elke dag opnieuw ontdekken

En wat als je dan afgestudeerd bent? Daar sta je dan met een mooi diploma op zak en de wereld aan je voeten. Weersta je aan de lokroep van een goed betaalde job om die sprong in het ongewisse te maken? ‘Het vergt wel doorzettingsvermogen, en het is zeker niet evident. Maar achteraf beschouwd is dát het ideale moment om je kans te wagen. Je hebt geen huis af te betalen, vrouw noch kind om voor te zorgen, je bent echt vrij op dat moment in je leven. Maar je mag niet bang zijn om je eigen weg te banen. Er zijn veel mensen die je kunnen helpen. Dus zwijg niet over je project, en op die manier vind je misschien wel oplossingen. Maar simpel is het zeker niet. Ondernemen is nog elke dag opnieuw ontdekken, stap voor stap vooruitgaan.’

Een hartslag vinden in je werk

Knokken is het zeker. Je maakt lange dagen, investeert eerst zelf in je bedrijf voor je eraan verdient, en je loon is helemaal niet zo om van naar huis te schrijven, maar je krijgt wel veel levenservaring in return. ‘Als student of als doctorandus heb je veel vrijheid. Je werkt afgelijnde taken af binnen een bepaalde deadline, en daarmee is de kous af. Maar als ondernemer draag je zelf voor de volle honderd procent eindverantwoordelijkheid. Dat vergt nog elke dag aanpassing, zeker als je met verschillende mensen samenwerkt. Je moet efficiënter leren werken, bekijken wie welke rol opneemt, structuur vinden… Tegelijk is het ook juist erg plezant om het heft in eigen handen te nemen.’ Een ‘hartslag vinden in je werk’, zoals Arno het zo treffend verwoordt.

Creative Therapy offers creative solutions for children with developmental disabilities

Creative Therapy offers creative solutions for children with developmental disabilities

Via TechTransfer naar imec.istart

En toch heeft Arno zelf pas na een omweg terug in de academische wereld écht de stap durven zetten. Jelle Saldien, professor Industrieel Ontwerp aan de UGent en co-founder van Creative therapy, stelde voor om een doctoraat uit te voeren rond ‘Smart products for health’. Door opnieuw bezig te zijn met het topic en een professor te hebben als Jelle die mee aan de kar trok, kwam er schot in de zaak. ‘Jelle baande ook de weg naar andere oplossingen. Zo bracht hij ons op het pad van de dienst TechTransfer binnen UGent. Zij hielpen ons op juridisch vlak, begeleidden ons met ons businessplan en de oprichting van onze spin-off, gaven ons advies, en nog steeds kunnen we bij hen terecht voor contractuele ondersteuning voor UGent-aangelegenheden. Op die manier konden we deelnemen aan imec.istart. Toen was het echt feest! We kregen de bevestiging dat vele anderen samen met ons geloofden in ons product.’

En nu het echte werk voor Creative Therapy

Maar zoals het gaat bij ondernemen betekent elke stap gewonnen meteen weer een nieuwe uitdaging. De komende maanden staan in het teken van de launch van hún eerste product Matti. Eind oktober komen de eerste matten aan, waardoor alle focus nu ligt op productie. Intussen moeten ze nog alle contracten voor de test piloting opmaken en getekend krijgen, en moeten ze de distributie en marketing op punt stellen voor de echte launch in januari. En de financiering binnenrijven om dit alles te kunnen opstarten niet te vergeten uiteraard. Winwinnercampagnes opstarten, projecten schrijven, investeerders overtuigen,… Kortom, veel balletjes om tegelijk in de lucht te houden. ‘Gelukkig krijgen we door de begeleiding van Antoine D’Hollander, onze persoonlijke VAM [Venture Acceleration Manager], een professional die ons ondersteunt vanuit het imec.istart programma, het gevoel dat we er niet alleen voor staan. Bovendien weten we ook wel wat we aan elkaar hebben.’

Flash forward

Tot slot nog even een flash forward. Wat wil Arno bereiken met Creative therapy binnen, zeg maar, vijf jaar? ‘Het feit dat we dan nog bestaan zou alvast een teken zijn dat we goed bezig zijn. Maar ik hoop vooral dat we tegen die tijd nog nieuwe manieren vinden om therapeuten te empoweren. Niet alleen fysieke, maar ook mentale revalidatie versnellen en verbeteren, en zo meer mensen helpen. Dat zou pas écht de max zijn.’ Passie? Ik denk het wel.

Creative Therapy is op zoek naar €60.000 groeikapitaal om het eerste product Matti in de markt te zetten. Bekijk hier hun campagne. Deel deze boodschap gerust met je vrienden. En help zo mee om Tinneke haar droom als ballerina werkelijkheid te doen worden.

© TechTransfer